Current location : Ashgabat, Turkmenistan (Google map)
Last entry date : 13 May 2008


“We welcome you to Iran” says this man

It rained the Saturday morning I was supposed to leave Dogubayazit Turkey after a 2 days stay. It was a good excuse to stay another day – just relaxing and maybe shoot some photos of people going about their daily lives. That evening, the hotel manager came and told me that another rider has just arrived. It was Marc de Jong from the Netherlands on his KTM bike traveling alone on his way to India, a trip he wanted to do since 15 years. After a brief chat, we decided we’ll enter Iran together on Sunday and maybe ride some stretch of roads together. See how it goes. We both have never been to Iran and don’t really know what to expect.

At the border, its easy to figure out that its tough to get into Iran. There is a big separation gate. Its opens and immediately closes with screetching noise behind the vehicules or persons who passed through. The crossing point was quiet that day. The Iranian customs officers cheerfully talked to us about our bikes and trip while our passports and carnets were doing the rounds from one officer to another. After more than an hour wait, they smiled and waved us through. We too, have learned to wait patiently at checkpoints and smile at queries by police and soldiers.

We managed to change some money with a money changer with hands thick with Iranian Rials just outside the customs at a correct exchange rate. 1 Euro changed 14000 Rials. But the 1st confusion was how the money was counted ie ordinarily, the Iranians use the Toman term which is one zero less. So when they say 1000 Toman, they meant 10000 Rials, which is the official currency. We were confused – it took ages to make an exchange (well, we didn’t want to receive one zero less). From thereon, each time we wanted to buy anything, we asked that they write the complete figures down in Rials. That, of course lead to other confusions…

Normally, once I cross into a new country, I would pause to take a few photo shots as photos are not allowed inside the customs & police compounds. This time, it was not possible as down the hill outside the customs compound, crowds rushed to us to ask if we wanted to change money. So we sped away – quite happy to have got in. Just had time to see that it was a rather dusty border town.

When we got to the next town Maku 25 km away, we tried to fill up our tanks. That was another total confusion. They kept asking for our petrol cards and we later found out that we first have to buy an electronic chip card for 500000 rials (approx. Euro 30.00) for the right to get 100 litres of petrol, get this from a specially designated petrol station, who register our particulars, etc … then we were able to buy petrol at Euro 0.07 cents / litre. Really cheap (in France its about Euro 1.40 / litre). There were brief queues of taxis and cars at some petrol stations, but they were quite happy to let us go right up to the pump.

The first impression is there are not many foreigners in Iran. The locals are curious and surprised that 2 bikers are in their town. They are quite happy to see us. Crowds would gather around our bikes and start asking questions – where we come from, who we are, etc. And young men will come up and say with the few english words they know like “Hello and welcome to Iran”. We didn’t feel that lost when we turned into Marand city just before the evening, some 100 km before Tabriz, looking for a hotel. Nasir was in his car and saw us asking for directions and waved if we needed help. Yes, we did. We first followed him across town, then had to stop to tell him that we actually wanted to stay at a simple hotel. That’s when he said he’ll be happy if we accept his invitation to stay at his apartment, if we did not mind. Marc and me could hardly believe it. This just wouldn’t happen in Europe. Then Nasir called up his family members who all came to greet us. We talked and ate and laughed. And we laughed and ate and talked – about very simple things, like travel, jobs, family, etc. What a nice family and wonderful this man Nasir.

The next day, we rode direction towards the Caspian sea. We stopped for a brief lunch break, and a crowd soon gathered around the bikes. We’re not so worried about our things left on the bike. It was just innocent curiousity. Its probably due to the crowd that the police came and we got our 1st passport check. We ended up in Ardabil that evening. Looked like a small town on the map, but it turned out to be a provincial capital and the town was big. Someone said hotels are in city centre, so we went straight in. Not a good idea, there are more people there. There are not many foreigners to this part of the country and people just wanted to know who we are and see our bikes. Within minutes the police came. Then the siren went, through my helmet I could hear loudly the police siren asking them to clear. Next the police wanted me to follow them for disturbing the peace, but frowned when I said I couldn’t as Marc had gone off asking for hotels and left his bike. Its quite difficult to convince the police in a different language that Marc will be back any minutes. A number young Iranians came up and asked if they can help. We had police escort to the hotel that evening. They must think we’re trouble.

On the 3rd day, we got caught big time up in the mountains between Ardabil to the coastal town of Astara. We drove through a tunnel and did not see light at the end of the tunnel. Suddenly its nothing, just fog, very thick dense fog – the heavy type that creeps and moves in wave likes along the ground. I’ve not seen such fog before and started to ride slowly on the road shoulder hoping to find a broader shoulder to stop, which I did some 50 metres further down, and before a truck drives by. But Marc was lost in the fog and I still wonder how he managed to appear some 5 minutes later. With our eyeglasses and helmet screens, it was fogged up inside as well. In the meantime, one hear sounds of vehicules and do not see them till very close up. Trucks and cars with and many without lights just rolled by as usual. They must be used to this as I saw them overtaking slower going vehicules in this fog ! After 15 minutes wait we tried to ride again, but had to stop very quickly since we could not even see the road. We waited and some local cyclists appeared. All of us just laughed at ourselves silly for being caught up here in the mountains. Sometime later, by chance a car stopped by the road shoulder next to us and we asked if they could help us by going slowly if we followed them. They did this some 15 km down to the valley. We could not thank them enough. That afternoon we called it a stop after doing only 70 km when we reached the rained soaked town of Astara. We had enough fun for the day.

The roads along the Caspian sea are filled with small and medium size towns. Its a densely populated area. We had to go through these and it was not easy at the bigger towns. Why ?? Iranian driving style. Imagine there are junctions with traffic lights – and nobody obeys them. At one town, I saw all 3 lights : red, amber and green light all lighted up at same time. Traffic police are usually at the junctions but they don’t seem to direct the traffic or nobody obeys them anyway. People would cross the streets from all angles, or cars & taxis would cut across without turn signals. And the best of this is we did not see any accidents in the cities – traffic was fluid. We soon got used to it and did the same. However, there are times when young boys on their motorcycles would see us and ride very close-up to follow us or admire our bikes. And the same with cars. I had a truck driver who actually drove parallel to me for a few hundred metres while filming with his handphone. Outside of these towns there would be chicken and cows along the side of the road. We really wonder what will happen if we run over a chicken – do we get to eat chicken wings ?

The name Malaysia is a big hit in Iran. Saying that I come from France does not convince them much. People would look at me and asked again where I come from, where I’m traveling to, etc … so I had to explain that I was originally from Malaysia. Its all smiles after that – from the customs officers to the man on the street. They would offer me tea and cakes, etc. just because of Malaysia. And they say “Good country, nice people Malaysia”. One man even tried to pay for my petrol at a filling station as he had been to Malaysia for holidays. Is there anything I can do for you while you’re in Iran, he said. For Malaysians reading this, you can count on Iran for a good welcome. Nevertheless, we both found that the people along the route in North Iran were just plain friendly.

For this Iran ride, the surprise was that Marc and myself spent a total of 7 days riding together. Much has been said about solo riders and riding styles, etc. We enjoyed the company and rode togther up till the last junction 2 days ago on the 11/May/08 evening at Quchan, eastern Iran, when we had to part (Marc goes south to the Iranian holy city of Marshad, I turn north into Turkmenistan). Marc will be heading up the Karakoram highway from the Pakistan side around mid June and I will be coming up the Karakoram highway from the Chinese side around the same time. So Marc, if you’re reading this blog, see you up there on the KK or somewhere in Pakistan mid-June. Pls also buy a pair of simple walking shoes as you look really silly walking around with your pants tucked inside your bike boots looking for places to eat in the evening.[/english]


Nous t’accueillons en Iran, dit cet homme

Il a plu le samedi matin où je devais quitter Dogubayazit, Turquie, après une pause de 2 jours. Ca a donc été une bonne excuse pour rester un jour de plus. Moments de détente et peut-être prendre des photos de personnes vaquant à leur vie quotidienne. Ce soir là, le gérant de l’hôtel est venu me voir et m’a dit qu’un autre motard venait d’arriver. C’était Marc De Jong, un hollandais avec sa moto, une KTM. Il voyage seul vers l’Inde, un voyage qu’il a toujours voulu faire depuis 15 ans. Aprés une brève discussion, nous avons décidé d’entrer en Iran ensemble, le dimanche, et peut-être faire quelques kilomètres ensemble. Voir comment ça se passe. Aucun de nous n’est allé en Iran avant et nous ne savons pas trop à quoi nous attendre.

A la frontière, on a vite compris qu’il n’est pas facile d’entrer en Iran. Il y a là une grande porte de séparation. Elle s’ouvre et se referme immédiatement avec un grand bruit derrière les véhicules ou les personnes qui la traversent. Le point de passage est très calme ce jour là. Les douaniers Iraniens nous parlent joyeusement de nos motos et de nos voyages pendant que nos passeports et carnets font le tour d’un agent à un autre. Après plus d’une heure d’attente, ils nous font signe de passer. Nous aussi, nous avons appris à attendre patiemment aux postes de contrôles, et à sourire aux questions posées par la police et les soldats.

Nous avons réussi à changer un peu d’argent avec un agent de change Iranien, aux mains remplies de Rials Iraniens, à l’extérieur de la douane et ce à un taux relativement correct : 1 Euro s’échange ce jour là à 14000 Rials. Mais la première confusion est la façon dont les Iraniens comptent en termes courants. En fait ils utilisent le terme “Toman” qui lui est avec un zéro de moins. Donc quand ils disent 1000 Toman, ils veulent dire 10000 Rials, la monnaie offficielle. On était un peu perdu. Cela a pris du temps pour faire le change (en fait on ne voulait pas se retrouver avec un zéro en moins). Après ça, à chaque fois qu’on achetait quelque chose, on demandait à ce que le montant total en Rials soit écrit sur un papier. Ca aussi nous a conduit vers d’autres confusions.

D’habitude, dès que je passe la frontière d’un nouveau pays, je m’arrête pour prendre quelques photos car au niveau des postes de douanes et de police, les photos ne sont pas autorisées. Cette fois, cela n’a pas été possible car juste en contrebas de la frontière, une foule s’est vite jetée sur nous pour nous demander si nous voulions échanger de l’argent. Donc, on est vite parti, assez contents d’être entré en Iran. J’ai juste eu le temps de voir que la ville avair l’air assez poussièreuse.

Quand on est arrivé à Maku, la ville suivante à 25 km de là, nous avons voulu faire le plein. C’était encore une confusion totale. On n’arrêtait pas de nous demander nos cartes d’essence et nous avons appris plus tard, que pour avoir le droit d’acheter 100 litres d’essence, il fallait d’abord acheter une carte magnétique pour 50000 Rials (environ 30 euros), et ce dans une station d’essence conventionnée, qui elle enregistre nos identités, etc… Ensuite seulement nous pouvons acheter de l’essence à 0,07 cents/litre. Vraiment pas cher (en France c’est environ 1,40 Euros/litre). Il y avait de petites files de taxis et de voitures qui faisaient la queue aux stations services, mais ils étaient tous très contents de nous laisser passer directement à la pompe.

La première impression que j’ai eu ici, est qu’il n’y a pas beaucoup d’étrangers en Iran. Les locaux sont curieux et surpris que 2 motards soient dans leur ville. Ils sont assez contents de nous voir. La foule se rassemble souvent autour de nous pour nous poser des questions : d’où vient-on? qui sommes-nous? etc… Et les jeunes hommes nous approchent souvent pour nous dire les quelques mots qu’ils connaissent en anglais “hello/bonjour”, “welcome to Iran/bienvenue en Iran”. On ne se sent pas trop perdu quand on arrive dans la ville de Marand ce soir-là, juste avant que la nuit tombe, quelques 100 km avant Tabriz, pour trouver un hôtel. Nasir est dans sa voiture et nous a vu demander notre chemin, il nous fait signe pour voir si on a besoin d’aide. Oui nous en avons besoin. On l’a d’abord suivi à travers la ville, puis nous avons dû nous arrêter pour lui dire que nous voulions juste un hôtel tout simple. C’est à ce moment là qu’il nous dit qu’il serait très heureux qu’on accepte son invitation à dormir dans son appartement, si ça ne nous gêne pas. Marc et moi n’en revenons pas. Ce genre de chose n’arriverait jamais en Europe. Puis, plus tard, Nasir a appelé toute sa famille pour se joindre à nous chez lui et eux aussi nous ont souhaité la bienvenue. Nous avons parlé, mangé et ri. Et nous avons ri ,mangé et parlé… de tout et de rien, comme des voyages, du travail, de la famille etc… Quelle belle famille et quel homme merveilleux ce monsieur Nasir.

Le jour suivant, nous avons roulé direction la mer Caspienne. Nous nous sommes arrêtés pour manger et une foule s’est vite rassemblée autour des motos. Nous n’avons pas eu peur pour nos affaires restées sur les motos. C’était juste de la curiosité innocente. C’est sûrement à cause de la foule que la police est venue et que nous avons eu droit à notre premier contrôle de passeports. On a fini a Ardabil ce soir-là. Ca a l’air d’une petite ville sur la carte, mais finalement il s’avère que c’est une capitale de province et que la ville est très grande. Quelqu’un nous a dit que les hôtels étaient tous au centre ville, donc nous y sommes allés directement. Mauvaise idée, il y a encore plus de gens là-bas. Il n’y a pas beaucoup d’étrangers dans cette partie du pays et les gens veulent vraiment savoir qui nous sommes et voir nos motos. Quelques minutes plus tard la police est arrivée. Suivie de sa sirène. A travers mon casque j’entendais le son puissant de cette sirène qui demandait à la foule de se disperser. Ensuite la police m’a demandé de les suivre car j’avais perturbé le calme et ils n’étaient pas très contents quand je leur ai dit que je ne pouvais pas car Marc était parti chercher un hôtel et qu’il avait laissé sa moto. C’est assez difficile de convaincre la police dans une langue étrangère, et de leur faire comprendre que Marc allait revenir d’une minute à l’autre. Un bon nombre de jeunes iraniens sont venus demander si ils pouvaient aider. Nous avons eu droit à l’escorte jusqu’à l’hôtel. Ils ont du penser que nous allions créer des ennuis.

Au 3ème jour, on a vécu un moment très fort dans la montagne entre Ardabil et la ville côtière Astara. On est entré dans un tunnel dont on voyait le bout. Puis, plus rien, juste du brouillard, du brouillard, très épais. Le genre qui se répand et bouge comme des vagues sur le sol. Je n’avais jamais vu ça avant et j’ai commencé à rouler lentement sur le bord de la route en espérant trouver une aire de repos pour pouvoir m’arrêter, ce que j’ai pu faire environ 50 m plus loin, et ce avant qu’un camion ne passe. Mais Marc s’était perdu dans le brouillard et je me demande encore comment il a fait pour réapparaître 5 minutes plus tard. Avec nos lunettes de vue et nos visières, il y avait même du brouillard à l’intérieur des casques. En attendant, on entendait les bruits des véhicules mais on ne les voyait que lorqu’ils s’approchaient de très très près. Des camions et des voitures avec les phares et beaucoup sans lumière continuaient de rouler. Ils doivent avoir l’habitude de conduire comme ça et je les ai même vu doubler des véhicules plus lents et toujours en plein brouillard ! Après 15 minutes d’attente, nous avons de nouveau essayé de rouler, mais nous avons dû nous arrêter assez vite car nous ne pouvions même plus voir la route. Nous avons attendu et quelques cyclistes locaux sont apparus. Nous avons tous ri de nous-même, nous trouvant ridicules d’être coincés ici dans la montagne. Un peu plus tard, par chance, une voiture s’est arrêtée sur l’aire de repos à notre niveau et nous leur avons demandé s’il serait possible qu’ils nous aident en roulant doucement, pour que nous puissions les suivre. Ils ont fait ça pendant 15 km jusqu’en bas de la vallée. On ne pourra jamais assez les remercier. L’après-midi, on a décidé de s’arrêter après avoir roulé seulement 70 km, et quand nous avons atteint la ville d’Astara, on était trempé. On avait eu notre dose de rigolade pour la journée.

Les routes le long de la mer Caspienne sont bordées de plus ou moins grandes villes. C’est une région assez peuplée. Nous avons dû les traverser et ça n’était pas facile avec les plus grandes villes. Pourquoi ? La façon de conduire des Iraniens. Imaginez, il y a 3 carrefours avec des feux tricolores et personne ne les respecte. Dans une ville, j’ai vu les 3 lumières allumées en même temps à un feu : rouge, orange et vert. Souvent, la police de route est présente aux carrefours, mais elle ne semble pas gérer la circulation, ou alors personne n’obéit. Les gens traversent la route dans tous les sens, ou bien les voitures et les taxis tournent sans mettre le clignotant. Et le plus beau, c’est qu’on n’a vu aucun accident dans les grandes villes et que la circulation était plutôt fluide. On s’est vite habitué et on a fini par faire pareil. Par contre, il y a eu des moments où des jeunes garçons sur leurs motos nous apercevaient et roulaient très près de nous, soit pour nous suivre, soit pour admirer nos motos. Pareil avec les voitures. Il y a aussi eu un chauffeur de camion qui a conduit en parallèle avec moi pendant une centaine de mètres et qui en même temps me filmait avec son portable. En dehors de ces villes, il y avait des poulets et des vaches sur les bords des routes. On s’est demandé ce qu’il arriverait si par accident nous roulions sur un poulet. Est ce qu’on aurait le droit de manger les “chicken wings” ?

Le nom Malaisie à un grand succès en Iran. Ils n’ont pas l’air trés convaincu quand je leur dis que je viens de France. Les gens me regardent et me demandent d’où je viens, où je vais etc… Donc je dois expliquer que je suis originaire de Malaisie. Après ça, ce ne sont que des sourires. Des douaniers aux inconnus dans la rue. Ils m’ont offert du thé et des gâteaux etc… juste parce que j’avais dit Malaisie. Et ils me disent “Bon pays, avec des gens gentils en Malaisie”. Un monsieur a même essayé de payer mon essence à la station car il avait été en Malaisie pour des vacances. “Si il y a quoi que ce soit que je puisse faire pour vous pendant votre séjour en Iran” m’a-t-il dit… Pour les malaisiens qui lisent cet article, vous pouvez compter sur l’Iran pour un accueil chaleureux. Néanmoins, nous avons tous les deux trouvé que les gens qu’on a rencontré au nord de l’Iran étaient tout simplement très gentils.

Pour ce voyage en Iran, la surprise a été de partager 7 jours de route avec Marc. Beaucoup de choses ont été dites sur voyager seul, ou sur les façons de rouler etc… Nous avons aimé la compagnie et nous avons roulé ensemble jusqu’au dernier carrefour, il y a deux jours de ça, le 11 Mai 2008 au soir, à Quchan en Iran de l’est, où nous avons dû nous séparer (Marc va au sud de la ville sainte Iranienne Mashad et moi je vais au nord pour entrer au Turkmenistan). Marc va ensuite se diriger vers l’autoroute Karakoram en passant du côté pakistanais vers mi-juin et moi je vais aller sur l’autoroute Karakoam en passant par le côté chinois, à peu prés au même moment. Donc, Marc, si tu lis ce blog, on se voit là haut sur la KK ou quelque part au Pakistan mi-juin. Aussi, s’il te plait, achète-toi une paire de chaussures de marche toute simple car tu as l’air plutôt ridicule quand tu marches, le soir à la recherche d’un resto, avec ton pantalon rentré dans tes bottes de moto.[/french]

[english]What began as a childhood dream to do such a journey is finally about to take shape. Over the next few months starting mid-April 2008, come join me in a motorcycle adventure from my southern French village of Gattières (near Nice), via the Silkroad across Central Asia to my childhood hometown of Segamat, Malaysia for […]